Achter de schermen bij VR-startup VRee

In november 2016 maakte de BOM haar investering bekend in virtual reality startup VRee. Achter deze aankondiging gaat een bijzonder verhaal schuil: over het doorzettingsvermogen van oprichter Menno Bischops en over zijn relatie met Coen Sanderink, Business Developer bij de BOM. Een kijkje achter de schermen bij de ontwikkelaar van ’s werelds eerste full-body VR platform.

Als Menno Bischops en Coen Sanderink elkaar op een warme lentedag in het VRee-kantoor in Eindhoven ontmoeten, spat de spontaniteit ervan af. De fotograaf heeft al heel wat mooie plaatjes geschoten, als Menno getooid in virtual reality-outfit opeens een handstand overslag maakt. Daarna loopt hij een stukje op zijn handen en volgen nog een paar stunts. Totdat hij met rood aangelopen hoofd op de grond belandt. Coen helpt hem lachend overeind. De camaraderie tussen de twee staat in schril contrast met hun eerste ontmoeting ruim twee jaar geleden.

Hij bleef maar ratelen. Ik had de rest van de dag nodig om bij te komen. Coen Sanderink - BOM

Het verhaal van VRee begint midden jaren ’90 op de markt in Eindhoven. Menno is een jaar of acht als hij tijdens het winkelen met zijn moeder tegen een VR-demo van een TU-student aanloopt. Het schietspel maakt een diepe indruk op de jonge Menno. “Het was heel simpel, maar je werd wel in een andere wereld gezet. Dat is een geweldig gevoel.” 

Hoewel Menno vanaf dat moment naar eigen zeggen met het VR-virus is “besmet”, duurt het nog bijna twintig jaar voordat hij zich opnieuw in de virtuele wereld mag onderdompelen. VR bestaat al sinds de jaren ’60, maar vanwege hoge kosten en gebrekkige technologie blijft de virtuele ervaring voor de meeste mensen nog decennialang onbereikbaar. Daar komt pas verandering in als in 2013 het eerste model van de Oculus Rift-headset wordt vrijgegeven voor ontwikkelaars.

Ik zag Coen als het establishment. En daar heb ik niet zoveel mee. Menno Bischops - VREE

Voor Menno is dit de doorbraak waar hij zijn leven lang op gewacht heeft. “Dankzij de Oculus kon je gewoon thuis met relatief betaalbare apparatuur in een andere wereld stappen. De pixels waren nog zó dik, maar ik keek daar vanaf dag 1 dwars doorheen. Ik dacht: als het nu al zo tastbaar is, dan wordt dit straks helemaal geweldig.”

Begin van de hype

Menno besluit zijn studie Computer Software Engineering aan de Fontys Hogeschool Eindhoven volledig op VR te richten. Hij kiest voor de Minor Virtual Reality en ontwikkelt samen met studiegenoot Roy Noten een VR-boogschietspel, waarmee ze in 2014 een prestigieuze Dutch Game Award winnen. Daarna krijgt Menno telefoontjes vanuit de hele wereld: van pretparken tot aan televisiestudio’s. “Het was het begin van de hype, en er zat nog een levensgroot verschil tussen wat deze partijen van me dachten te kunnen kopen en wat op dat moment technisch mogelijk was.”

Menno weet wat hem te doen staat: hij gaat zich richten op de ontwikkeling van een meer meeslepende VR-ervaring “zonder draden, schokken en vertragingen, zodat mensen echt het gevoel hebben dat ze in een virtuele wereld rondlopen”. Hij leent geld van familie en stort zich vanuit een eenmanszaak samen met Roy op de ontwikkeling van een algoritme die dat mogelijk moet maken.

Eerste ontmoeting

Het is inmiddels 2015. Ondertussen is ook Coen Sanderink geen vreemde meer in de VR-wereld. Na een loopbaan als projectmanager bij identity solutions specialist Everett (tegenwoordig PwC, red.) en een avontuur als startup ondernemer is Coen in 2013 bij de BOM begonnen. Als Business Developer ondersteunt hij ambitieuze ondernemers bij de start, financiering en groei van hun onderneming. Virtual en augmented reality (VR/AR) is een van zijn focusgebieden.

Coen en Menno ontmoeten elkaar voor het eerst tijdens het door de Fontys georganiseerde Virtual (R)evolution event in Eindhoven, dat in januari 2015 zijn tweede editie beleeft. Menno zit op dat moment samen met Roy middenin het ontwikkelingstraject en heeft al een groot deel van zijn lening gebruikt. Sjaak Verwaaijen, zijn docent op Fontys, had hem voorgesteld om eens met “die meneer van de BOM” te gaan praten.

Ik had nog nooit van de BOM gehoord. Ik liep daar rond met mijn eerste prototype. Coen zei dat ik maar moest terugkomen als de tape eraf was. Menno Bischops - Vree
Ik trof een soort nutty professor die was volgeplakt met tapejes en met een boog op een tv liep te schieten. Als ik een vraag stelde, kwam er een heel verhaal op terug. Er zat totaal geen structuur in. Coen Sanderink - BOM

Een mooi kunstwerk

Ondanks de moeizame start houden ze contact. Ze lopen elkaar tegen het lijf op events en bellen en lunchen af en toe met elkaar. Naarmate ze meer contact hebben, groeit het vertrouwen. 

Tijdens het interview draait Menno zich om richting Coen, die naast hem zit: “Jij was de eerste die na een pitch belde om te vragen hoe het was gegaan, je luisterde en gaf tips. Telkens liet je zien dat je het beste met me voor had. Daardoor nam ik veel meer van je aan.”

Een cruciaal moment in hun relatie vindt plaats tijdens een lunch in Eindhoven in de lente van 2016. Coen: “Menno had een plan van 60 pagina’s geschreven, een mooi kunstwerk, maar onbegrijpelijk voor investeerders. Wat dat betreft zijn Menno en Roy echte techneuten. Ik heb toen gezegd: alles leuk en aardig, maar dit ga je niet alleen trekken. Er moet iemand bij die de businesskant gaat doen.”

Uniek platform

Snel daarna komt Menno in contact met ondernemer en investeerder Andy Lürling. Na de verkoop van zijn eigen bedrijf begint hij in 2016 samen met twee partners startup accelerator LUMO labs. Andy ziet VRee als mogelijke investering. 

Menno staat voor een belangrijke beslissing in zijn ondernemersbestaan. Hij vraagt zijn mentor bij de BOM om advies, waarna Coen in overleg met Menno besluit een afspraak te maken met Andy. Het klikt en ook de BOM schuift aan. In november 2016 wordt de gezamenlijke investering in VRee aangekondigd.

VRee beschikt ten tijde van de investering al over een uniek platform dat gebruikers in staat stelt om zich volledig onder te dompelen in een virtuele ervaring. Bovendien is VRee ’s wereld eerste platform dat full-body tracking mogelijk maakt. Dat betekent dat spelers in een virtuele wereld in real-time vrij kunnen bewegen met hun volledige lichaam – van kop tot teen. Andy ziet eindeloze mogelijkheden voor eSports competities, event centers en aanbieders van simulatietrainingen.

Ezine VR/AR

Meer weten over de actuele stand van zaken in de virtual en augmented reality markt? Bekijk het ezine “VR/AR: Hype or Serious Business?”

Internationale groei

Het afgelopen halfjaar is VRee hard gegroeid. Inmiddels werken er zes ontwikkelaars, en binnen een jaar moeten dat er meer dan twintig zijn. Ook heeft het bedrijf zijn eerste opdracht binnengehaald: voor een entertainmentbedrijf bouwt VRee een levensechte virtuele ervaring. Een van de belangrijkste doelen voor 2017 is het ophalen van een volgende investeringsronde om de internationale groei te kunnen financieren.

Terwijl Andy als CEO de wereld over reist, stuurt Menno tegenwoordig vanuit het kantoor in Eindhoven de ontwikkelaars aan. Hij merkt dat hij in zijn nieuwe rol als CTO veel beter tot zijn recht komt.

Menno: “Toen Coen zei dat ik niet de ondernemer was die VRee van de grond zou krijgen, vatte ik dat eerst heel persoonlijk op. Maar hij had wel gelijk, dat heb ik inmiddels wel gezien. Andy doet het nu in no-time. Hij stuurt een plan rond en iedereen leest het. Coen heeft het lef gehad om eerlijk tegen me te zijn. Dat is precies wat ik toen nodig had.”

Menno Bischops (30), CTO van VREE

Studeerde Computer Software Engineering aan de Fontys in Eindhoven, waar hij met Roy Noten een VR-boogschietspel ontwikkelde. Met VRee richt hij zich op de ontwikkeling van VR-technologie, waarvoor hij in 2016 kapitaal ophaalde bij de BOM en LUMO labs.

Meer over Menno
Coen heeft het lef om eerlijk te zijn. Van hem neem ik veel meer aan, omdat hij heeft laten zien dat hij het beste met me voor heeft.

Coen (33), Business Developer bij de BOM

Studeerde Information Management en Strategic Management aan de Tilburg University, begon in 2013 bij de BOM en werkte daarvoor jarenlang als projectmanager.

Meer over Coen
Menno heeft een enorm doorzettingsvermogen. Hij houdt vast aan zijn eigen koers, maar staat tegelijkertijd ook open voor feedback.